Framgångssagan Åhlén & Holm: Katalogen blev en kär vän i alla svenska hem

Framgångssagan Åhlén & Holm: Katalogen blev en kär vän i alla svenska hem

En bild på kungafamiljen blev starten till ett av Sveriges framgångs-rikaste företag, Åhlén & Holm från Insjön. J.P. Åhlén var den aldrig sinande kraftkällan men det tog hårt, han dog före han fyllt 60 år. 

Den berömda kungatavlan (tavlan ovan är i 1905 års version) som fick fart på affärerna.

Entreprenörsandan i Insjön slog igenom under förrförra sekelskiftet. Bland alla egenföretagare som växte upp var Åhlén & Holm, som två Andersson-söner startade 1899, de mest intressanta. Driftigast var Johan Petter. Han föddes i Åhls socken 1879 och var tidig i sin utveckling. När Johan fyllt sju kunde han redan de två första årskurserna i skolan. Därför fick han trots protester stanna hemma från skolan ett tag för att de andra skulle hinna ifatt. Johans affärsintresse väcktes tidigt. Han var ytterst sparsam med de pengar han tjänade på att hämta mjölk, bära kappsäckar åt turister och till och med plocka daggmask till fiske när så behövdes. Alla pengar lades på hög för det stora målet: Att liksom andra pojkar bli ägare till en klocka. En ”klockbytare” hade en mässingsrova till salu och efter långa diskussioner och prutande köpte Johan klockan för 12 kronor. Den sparsamme unge mannen blev så lycklig att han bröt mot sina egna hårda regler och slösade fem öre på pepparkakor i ren glädje! När Johan var 13 ansökte han att bli postorderagent för John Fröberg i Finspång.

Slet ut sig. J.P. Åhléns hårda arbetstimmar hade satt sina spår. Han tillbringade tillsammans med hustrun Maja alltmer tid på kurorter och resor. Strax innan sin 60-årsdag dog han oväntat på väg hem från en längre resa i Sydamerika. Detta foto togs bara några dagar före dödsfallet.

Tre år senare fick han en fast anställning och då började även hans farbror Marits Erik Andersson att arbeta där. Ett problem hos Fröbergs var att det fanns för många Andersson. Ledningen bad därför Johan Petter och Erik byta efternamn. Johan tog Åhlén efter hemsocknen och den åtta år äldre Erik valde Holm efter byn Holen han bodde i hemma i Åhl. När Johan fyllt 20 och farbrodern Erik 28 bestämde sig de båda släktingarna för att öppna eget. Johan Petter var för ung för att syssla med affärer så Erik fick skriva under ansökan om handelsrättigheter. Startkapitalet uppgick till 420 kronor varav Erik bidrog med 300 och Johan Petter med resten. Den stora frågan var vad den nystartade firman skulle erbjuda sina kommande kunder. Johan drog sig till minnes att han sett en tavla av kungafamiljen som Gleerups konstförlag släppt ut i handeln. Det var den första tavlan med tre generationer Bernadotte samlade med kung Oscar II i mitten.

Startkapitalet räckte till 200 tavlor och material till ramarna samt annons för 20 kronor den 19 augusti i Aftonbladets halvveckoupplaga. Spännande dagar följde för de nyblivna affärsidkarna. Väntetiden användes till att spika ihop ramarna och sätta dem runt tavlorna. Efter tre dagar hade den första orden kommit och levererats mot efterkrav på 2, 50 till en C. H. Lindberg i Hedemora. Hela inköpta partiet såldes snabbt slut. För inkomna pengar beställdes ytterligare tavlor. Gensvaret firma Åhlén & Holm fick för Kungataflan var enormt från hela landet. Den såldes till slut i över 100 00 exemplar. Johan Petter var den drivande kraften medan Erik började bli orolig över de stora belopp som var i rörelse. Till slut drog han sig ur men han stannade kvar i företaget, blev tjänsteman och så småningom inköpare av främst damartiklar och sybehör. Det inarbetade namnet behölls kvar. Succén gjorde folk nyfikna på den första katalogen som kom ut redan efter en par månader. Utbudet bland de 272 artiklarna var stort och varierande. Leksaker, hygienartiklar, accessoarer, tobaksartiklar, fotoalbum, tavlor och ramar, textilvaror, dam och herrkläder, barnvagnar, köksartiklar och så vidare. På tio år ökade antalet avsända paket från 290 stycken första året till 251 623 år 1908.

Åhlén & Holms snabba expansion fick två negativa sidoeffekter, lokal- och personalproblem. Det förstnämnda fick företaget dras med under hela sin tid i Insjön. Personalen å andra sidan hämtades främst från närområdet. Johan Peter, i dagligt tal kallad J.P. kunde säga till någon släkting vid ett besök på hans kontor
– Du kan gärna ta och hjälpa till ett tag, det är så mycket att göra just nu. Det blev aldrig mindre att göra och hade någon kommit innanför företagets dörrar blev man gärna fast där. J.P. själv var en hårt arbetande chef. Han hade en förmåga att få sin personal med sig samtidigt som han ingav respekt. J.P. var vänlig och kritiserade han någon var det aldrig med hårda ord. Några dumdristiga affärer gjorde han inte och alla nyinvesteringar betalades med intjänade vinster. En spekulation gjorde J.P. dock. I början av det nya seklet var det populärt med att samla på vykort. Man bytte och skickade både svart/vita och kolorerade kort med allt möjligt innehåll. J.P. fick ett tips och köpte åtta vagnslaster med vykort från ett tryckeri i Malmö. Vissa skakade på huvudet men affären lyckades och plötsligt var Åhlén & Holm en av Sveriges största vykortsgrossister.

En dag dök det upp en vän till J.P. på kontoret. Oanmäld uppenbarade sig Erik Åkerlund från pappersförsäljarföretaget Granholm. Full av entusiasm slog han ut med händerna mot J.P. och sa:
– Vi skall starta en jultidning! J.P. som aldrig lät någon idé gå ur händerna utan diskussion tittade förvånat upp. Efter tio minuter var affären klar. Något kontrakt skrevs aldrig. Ett handslag räckte. Vänner emellan. J.P. hade dock ett krav. Att få bestämma namnet på tidningen. Det blev Julstämning och den kom ut första gången 1906 i 96 000 exemplar. Det nya förlaget Åhlén & Åkerlund samlade alla stora namn som fanns i dåtidens konstnärliga Sverige. Här medverkade Bo Bergman, Helena Nyblom och Ossian Nilsson. Det gjordes också praktfulla konstbilagor i färg där Zorn, Carl Larsson och Prins Eugen medverkade. I jultidningen fanns också skämtbilagor, sällskapsspel, tecknade serier och kåserier av Hasse Z.

Julstämning blev en sådan framgång att när upplagan julen 1912 kommit upp i över 300 000 exemplar översattes den till engelska. I första hand avsedd för länder som England, USA, Kanada och Australien. Julstämning fick också en konkurrent i Julbocken samt sagoböckerna Sagoprinsen och Bland tomtar och troll. I den sistnämnda boken gjorde John Bauer sina berömda sagoteckningar mellan åren 1907–1914. J.P. förstod tidigt värdet av de moderna kommunikationer som höll på att utvecklas. Tåg i första hand men också bil och flyg började bli intressant. 1911 var året då Åhlén & Holm tog till nya metoder för att få ut sitt budskap. Den ”vita bilen” väckte stort uppseende vart den kom i landet. Den avverkade 25 000 kilometer på alla möjliga och omöjliga vägar. Folk kunde gå flera mil för att se det nya fartundret och kanske också få vara med på en provtur. Under sju månader pågick resorna och när de avslutades i september kunde J.P. belåtet konstatera att succén var ett faktum. En annan företeelse som ständigt ökade bland allmänheten var biografen. De rörliga bilderna lockade storpublik och lokaler som visade film växte i hela landet. 1911 lät J.P. göra en av de första företagsfilmerna i Sverige. Ett program sammanställdes innehållande förutom Ett besök hos Åhlén & Holm i Insjön också programpunkterna I automobil runt Siljan, Indiska elefanter, Lille Moritz uppövar sina muskler och Miss Holds marionetter. En lyckad reklamkupp var inköpet av ett eget flygplan.

Arbetsmiljö vid förra sekelskiftet. Denna bild är säkerligen tagen i sätteriet där man framställde alla katalogerna som skulle skickas ut. (Vi har sökt information om bilden utan att lyckas.)

Åhlén & Holms blå företagshimmel med tillhörande solsken gick i moln 1913. Personalen i Insjön arbetade för fullt men det blev 6 000 order liggande utan åtgärd på själva julafton trots försäkran till kunderna om snabb hantering av de olika beställningarna. J.P. Åhlén tog händelsen hårt och tvingades se sanningen i ögonen. Företaget behövde mycket mer utrymme och mer personal. Och för det räckte inte Insjön till. Sonderingar gjordes i Stockholm. Första världskriget hade börjat och svåra tider väntades. J.P. bjöd hela personalen på en så kallad ”orienteringsresa” till Stockholm. Han ville ha så många som möjligt med sig hemifrån Insjön till huvudstaden. Huset byggdes på en tomt i hörnet av Ringvägen och Götgatan på söder. Hälften av personalen följde med J.P. Redan i november 1915 var det klart för inflyttning. Det var ett jättehus på 10  000 kvm fördelade på sju våningsplan. Oron för det pågående första världskrigets inverkan fanns där men allmänhetens förtroende för företaget var orubbat. Hösten 1917 hade försäljningen tredubblats. Den väntade smällen kom efter krigets slut. Priserna steg, en filt som 1914 kostade 6,75 kostade 19,85 sex år senare. Ett par galoscher gick upp under samma tid från 4,00 till 12,50. Omsättningen sjönk oroväckande och sträng sparsamhet infördes. Alla utgifter över 100 kr måste godkännas av J.P. själv.

Höstmode. Eleganta kvinnor poserar i kappor.

Det blev Riksgäldskontoret som räddade Åhlén & Holm. De ville använda sig av företagets rikstäckande distributionsnät för 1921 års Premieobligationer. J.P. tackade ja och i stället för indragningar startades en ny avdelning där 60 nya personer anställdes. Ingen behövde lämna företaget och optimismen kom tillbaka. J.P. Åhlén hade visserligen en järnfysik men de många hårda arbetstimmarna hade satt sina spår. Tillsammans med sin hustru Maja tillbringade han alltmer tid på kurortsbesök och olika resor. Alldeles innan sin 60-års dag och firmans 40-årsdag avled han oväntat på väg hem från en längre resa i Sydamerika. Det var den 31 mars 1939 som en av Sveriges största och framgångsrikaste entreprenörer gick ur tiden.