Brottslingen från Edsele blev sheriff i USA

Brottslingen från Edsele blev sheriff i USA

Fattigpojken och brottslingen Olof Petter Westin från Edsele sadlade om och blev aktad sheriff i USA.
– Vi hade ingen aning om hans bakgrund, säger sonsonen Donald.
Genom bevarade fotografier, dokument och arkivuppgifter nystades den osannolika historien upp om hans gåtfulla farfar.

En sensommarkväll 1884 går det riktigt snett för den 20-åriga torparsonen Olof Petter Westin från byn Ödsgård i Edsele socken. Han har druckit brännvin och på lördagsdansen i byn blir han utslängd efter att ha satt krokben och uppträtt allmänt stökigt.

– Vill nån slåss så kom ut bara! Skriker bråkstaken och knyter nävarna. Dansen fortsätter, men Jonas Olof Lundqvist fattar det ödesdigra beslutet att gå ut och försöka lugna ner Olof Petter.

Det slutar med att Jonas Olof blir svårt misshandlad och ligger utslagen med blodet rinnande från ett djupt sår i pannan. Byns barnmorska rycker ut och räddar Johans, som dock blir märkt för livet av misshandeln. Bland annat tappar han luktsinnet. Olof Petter Westin hämtas av polisen några dagar senare och döms till tre års fängelse.

UTRUSTNINGEN ÄR KVAR. Donald Westin har sheriffens utrustning, med pistol och allt, i behåll. Nu bor Donald utanför Salt Lake City.
UTRUSTNINGEN ÄR KVAR. Donald Westin har sheriffens utrustning, med pistol och allt, i behåll. Nu bor Donald utanför Salt Lake City.

Ett decennium senare är denna våldsman en högt ansedd man i staden Menahga i Minnesota, USA, och vald till sheriff! Hur var det möjligt, vad hade hänt? Olof Petter var son till en fattig skomakare och torpare vid namn Sven Petter och hans hustru Brita Stina. Pappan hade tidvis spritproblem och var död sedan drygt ett halvår när sonen greps. Det berättas att Olof Petter hade fått en hård uppfostran med hugg och slag. När mamma Brita Stina snabbt gifte om sig hamnade sonen i dåligt sällskap och började strula.

Straffet avtjänar han i Göteborg. Olof Petter sköter sig hyggligt, jobbar med smidesarbete och muckar med 155:36 kronor på fickan. Han återvänder till hemsocknen och arbetar som flottare och kvarndräng. Säkerligen är han ingen populär person. Offret Jonas Olof bor kvar och kanske möts de öga mot öga igen. Möjligen blir den fientliga stämningen för mycket. Olof Petter bestämmer sig för att emigrera och 1889 lämnar han Sverige för att börja ett nytt liv.

Olof Petter kommer till New York på sommaren och tar sig vidare till nordvästra Minnesota, där det finns svenskar från hans egen bygd. Han träffar Johanna, de gifter sig och bosätter sig så småningom i Menahga, en växande järnvägsknut där det inte saknas jobb. Olof Petter tar uppdrag som smed och snickare och lyckas väl. Han grundar den lokala brandkåren och blir en alltmer ansedd medborgare. Förtroendeuppdraget som sheriff från mitten av 1890-talet är ett bevis på det och ingen kan ta miste på Olof Petters stolthet när han poserar med stjärnan på bröstet. En revansch som heter duga.

SHERRIFF OCH SMED. Olof Petter (till höger) med stjärna och slägga utanför sin smedja. Till vänster troligen en landsman vid namn John Notien.
SHERIFF OCH SMED. Olof Petter (till höger) med stjärna och slägga utanför sin smedja. Till vänster troligen en landsman vid namn John Notien.

Hans uppdrag bestod bland annat i att transportera brottslingar och det finns ett bevarat kvitto på hur sheriffen fått 15:90 dollar för att ta hand om tjuven Claude Coleman på en sådan resa. Under hela sitt liv i Menahga – han blev 86 år– höll Olof Petter tyst om sin kriminella bakgrund i Sverige. Inte så konstigt, kanske, för en sheriff.

– Det kan omöjligt vara ”grandpa” ni pratar om, sa sonsonen Donald förvånat när han för första gången fick höra talas om Olof Petters historia. Farfar var en fredlig hedersman och ett föredöme för många.

– Ja, han fick uppenbart en nystart i livet, säger Cuno Bernhardsson, förste arkivarie på forskningsarkivet, Umeå universitetsbibliotek, och den som med tålamod nystat upp historien om Olof Petter. Barndomen var ett svart minne som han nog försökte lägga bakom sig. Vi vet inte så mycket om det, få brev är bevarade och han reste hem till Sverige bara en gång. I ett av de brev som finns kvar varnar han den unge Willie Svensson för spriten. Willie var en landsman som Olof Petter blev som en sorts extrapappa för i Menahga, och kanske ville Olof petter i den frågan förmedla en egen dyster erfarenhet.

Fru och tre döttrar 1910.
Fru och tre döttrar 1910.

Så nystades historien upp

Cuno Bernhardssons berättelse om hur han nosat sig fram i Olof Petters fotspår är lika fascinerande som sheriffens liv.

Hur började det?

– Av ren slump. Jag gick en arkivkurs där vi skulle välja ut några människor och följa dem i arkiven. Jag fastnade för en kyrkboksnotering om Olof Petter där det stod att han avtjänat ett fängelsestraff för misshandel och senare var ”afviken till Amerika”. Jag är själv från Edsele och när jag gick runt och frågade blev det ett oväntat napp. En bybo sa ”Det där är ju morbror Olle, han blev sheriff i USA”. Sedan visade han mig fotografiet av morbror Olle som sheriff.

1864 FÖDD. Den 20 december 1864 föds Olof Petter som ”oäkting”, troligen för att föräldrarna inte hunnit gifta sig.
1864 FÖDD. Den 20 december 1864 föds Olof Petter som ”oäkting”, troligen för att föräldrarna inte hunnit gifta sig.

det svårt att spåra honom i arkiven?

– Fakta om hans liv i Sverige fram till fängelsetiden var inte svåra att hitta. Men sedan blev det tvärstopp. Jag utgick från att han satt i fängelse i Härnösand, innan jag efter långvarigt sökande hittade en notering om att han flyttats till fängelse i Göteborg. Där kunde jag läsa om hans tid som straffånge.

1884 MISSHANDELN. Notis i lokaltidningen visar att Olof Petter häktats för grov misshandel i september 1884.
1884 MISSHANDELN. Notis i lokaltidningen visar att Olof Petter häktats för grov misshandel i september 1884.

Hur fann du honom i USA?

– Sonsonen Donald Westin åkte runt i Edsele för fyra, fem år sedan och sökte uppgifter om sin farfar. I ett hus satt en man och läste en lokal tidning där jag skrivit om Olof Petter. När Donald steg in såg han bilden i tidningen och sa direkt: Det där är min farfar! Donald ringde mig och jag fick ta del av dokument och bilder i familjens ägo.
– Olof Petters son Harry slogs på västfronten under första världskriget. Donalds söner är i dag dataexperter i Silicon Valley. Öden och äventyr som är långt borta från Edsele, men ändå finns rötterna där. Fascinerande, säger Cuno Bernhardsson. 

1885–1887 FÄNGELSET. Olof Petter skötte sig hyggligt som straffånge, visar hans betyg från fängelsearkivet.
1885–1887 FÄNGELSET. Olof Petter skötte sig hyggligt som straffånge, visar hans betyg från fängelsearkivet.